Il primo vaccino

Il primo vaccino: i no vax e i pregiudizi

Tempo di lettura: 4 minuti

La pratica dell’immunizzazione risale a centinaia di anni fa. I monaci buddisti bevevano veleno di serpente per acquisire immunità al morso di questi rettili e la vaiolazione o vaiolizzazione (spalmatura di una lacerazione della pelle con vaiolo bovino per conferire immunità al vaiolo) era praticata nella Cina del XVII secolo. Edward Jenner è considerato il creatore del primo vaccino e quindi il fondatore della vaccinologia in Occidente.

Come ogni altro medico dell’epoca, Edward Jenner eseguiva la vaiolazione per proteggere i suoi pazienti dal vaiolo. Tuttavia, fin dai primi giorni della sua carriera Edward Jenner era incuriosito dalla tradizione contadina secondo la quale le persone che si ammalavano di vaiolo bovino (Cowpox virus) infettati dalle loro mucche, non correvano il rischio di ammalarsi di quello umano. Questa, e la sua esperienza di vaiolazione da ragazzo, ed i rischi che accompagnavano questa pratica, lo portarono a intraprendere la ricerca più importante della sua vita.

Il vaiolo bovino è una lieve infezione virale delle mucche: provoca alcune macchie o delle vere e proprie pustole sulle loro mammelle, ma pochi fastidi all’animale. Le mungitrici umane, di tanto in tanto, venivano infettate dal vaiolo bovino, ma gli effetti erano minimi: per alcuni giorni si sentivano giù di corda, sviluppavano un piccolo numero di macchie di solito sulla mano, ma la malattia non produceva altri disturbi

La prima vaccinazione

Nel maggio 1796 una lattaia, Sarah Nelmes, consultò Jenner per un’eruzione cutanea sulla sua mano. Il medico le diagnosticò il vaiolo bovino piuttosto che il vaiolo e Sarah confermò che una delle sue mucche, un bovino di Gloucester chiamata Blossom, aveva recentemente avuto il vaiolo. Edward Jenner si rese conto che questa era la sua opportunità per testare le proprietà protettive del vaiolo bovino dandolo a qualcuno che non aveva ancora sofferto di questa patologia.

Scelse James Phipps, il figlio di otto anni del suo giardiniere. Procurò alcuni graffi sulle braccia di James, pratica assolutamente inconcepibile al giorno d’oggi, e vi massaggiò del materiale prelevato dalle pustole sulla mano di Sarah. Pochi giorni dopo James si ammalò lievemente di vaiolo bovino, ma una settimana dopo stava di nuovo bene. Quindi Jenner capì che il vaiolo bovino poteva passare da persona a persona e da mucca a persona. Il passo successivo fu quello di verificare se il vaiolo bovino avrebbe protetto James da quello umano. Il 1 ° luglio Jenner ha variolato il ragazzo. Come Jenner aveva previsto, e senza dubbio con suo grande sollievo, James non sviluppò il vaiolo, né in questa occasione né in molte successive, quando la sua immunità fu nuovamente testata dal medico.

Jenner fece seguire a questo esperimento molti altri. Nel 1798 pubblicò tutte le sue ricerche sul vaiolo in un libro intitolato “Un’indagine sulle cause e gli effetti delle varietà vaccinali”; una malattia scoperta in alcune delle contee occidentali dell’Inghilterra, in particolare nel Gloucestershire, e conosciuta con il nome di Cow Pox. In ciascuno dei due anni successivi pubblicò i risultati di ulteriori esperimenti, che confermarono la sua teoria originale secondo cui il vaiolo bovino proteggeva da quello trasmesso all’uomo.

 L’opposizione dei colleghi medici

La nuova tecnica collaudata di Jenner per proteggere le persone dal vaiolo non preso subito piede come il medico aveva sperato. Uno dei motivi era pratico: il vaiolo bovino non era diffuso e i medici che volevano testare il nuovo processo dovevano ottenere materiale organico infetto da Edward Jenner. E questo li metteva in una situazione di sudditanza psicologica; senza contare il rancore dei chirurghi che non volevano che Jenner avesse successo: erano i vaiolatori, i cui grandi redditi erano minacciati dal trattamento più sicuro ed efficace di Jenner.

I primi no-vax

Anche la gente comune mostrava di temere le possibili conseguenze che potevano derivare dal ricevere materiale organico proveniente da mucche; inoltre si opponevano alla vaccinazione per motivi religiosi, affermando che non avrebbero mai acconsentito ad essere trattate con sostanze provenienti da creature inferiori, secondo la loro interpretazione delle leggi divine. Ma la vaiolazione fu proibita per legge dal Parlamento nel 1840 e la vaccinazione con il vaiolo bovino fu resa obbligatoria nel 1853. Ciò a sua volta portò a marce di protesta e all’opposizione veemente da parte di coloro che chiedevano libertà di scelta.

La diffusione della vaccinazione

Edward Jenner trascorse gran parte del resto della sua vita fornendo materiale per il vaiolo bovino ad altri in tutto il mondo e discutendo di argomenti scientifici correlati. Era così coinvolto nella corrispondenza sul vaiolo che si faceva chiamare “l’addetto ai vaccini nel mondo” (The Vaccine Clerk to the World). Sviluppò rapidamente tecniche per prelevare materia organica dalle pustole di vaiolo bovino  e asciugarla su fili o vetro in modo che potesse essere facilmente trasportata.

In riconoscimento del suo lavoro e come ricompensa per il tempo che queste pratiche portavano via alla sua attività di medico, il governo britannico gli  assegnò  10.000 sterline nel 1802 e ulteriori  20.000 sterline nel 1807.

I riconoscimenti all’opera di Jenner

La tecnica di introdurre materiale sotto la pelle per produrre protezione contro le malattie divenne universalmente nota come vaccinazione, una parola derivata dal nome latino della mucca (vacca), in onore di Jenner. Il medico ha ricevuto la cittadinanza onoraria  di molte città, tra cui Londra, Glasgow, Edimburgo e Dublino. Società e università di tutto il mondo gli hanno conferito lauree honoris causa. Ma forse i tributi più significativi furono il conio di una medaglia speciale da parte di Napoleone nel 1804, il dono di un anello da parte dell’Imperatrice di Russia e un filo e una cintura di perline Wampum e un certificato di gratitudine da parte dei capi indiani nordamericani. Statue in suo onore furono erette a Tokyo e Londra. In quest’ultima città, la statua si trova ora a Kensington Gardens, ma originariamente era situata a Trafalgar Square.

Nel 1807, nella tedesca Bavaria, cominciò una vaccinazione obbligatoria e da quella data molti governi europei incoraggiarono e resero obbligatoria questa pratica rendendo il vaiolo progressivamente sempre meno pericoloso fino alla sua completa scomparsa decretata dall’OMS nel 1979, rendendo a questo punto inutile la vaccinazione contro il vaiolo che oggi non è più praticata.

Dr. Giuseppe Scala

www.iconsiglideifarmacisti.it

Fonti

https://www.jenner.ac.uk/about/edward-jenner

https://www.immune.org.nz/vaccines/vaccine-development/brief-history-vaccination

https://www.historyofvaccines.org/content/jenner

Leave a Reply